The science of sustainable seafood, explained

Las poblaciones de peces están mejorando en todo el mundo

Disfrutemos las buenas noticias, indiscutibles e inequívocas: un artículo publicado hoy en PNAS, Hilborn et al. 2020, muestra que, en promedio, las poblaciones de peces evaluadas científicamente en todo el mundo están sanas o mejorando. Y, para aquellas poblaciones que no van bien, hay una clara hoja de ruta hacia la sostenibilidad. Con Australia en llamas y los temores de una Tercera Guerra Mundial, el comienzo del año 2020 y la nueva década ha sido horrible; esperemos que Hilborn et al. 2020 puedan dar inicio a una década de optimismo oceánico.

Hilborn et al. 2020 se contraponen a la percepción de que las poblaciones de peces en el mundo están disminuyendo y que la única solución es cerrar vastas franjas de océano a la pesca. En cambio, Hilborn et al. 2020 afirman que el aumento de la capacidad científica, de gestión e implementación conducirá a océanos más abundantes y sostenibles. El principal aporte del artículo es que la gestión pesquera funciona: cuando se gestionan las pesquerías, se sostienen. La clave está en seguir el plan desde la ciencia a la gestión. La recopilación de datos científicos y la evaluación de la pesquería están en primer lugar, y luego la regulación de la pesca y la implementación de políticas pesqueras. Al definir el plan, la mayoría de las pesquerías en el mundo son sostenibles o están mejorando.

El artículo usa actualizaciones de la RAM Legacy Stock Assessment Database (base de datos de evaluaciones de stocks),un proyecto de varias décadas que reúne datos sobre poblaciones de peces que son evaluadas científicamente. Hasta el año 2019, la base de  datos contenía datos sobre 882 poblaciones de peces marinos, que representan alrededor de la mitad de los alimentos marinos capturados en vida libre que se reportaron. En 2009, la base de datos contenía información de tan solo 166, que representan una proporción mucho menor de los alimentos marinos a nivel mundial. Los investigadores han dedicado los últimos 10 años a incrementar la base de datos, y con la publicación de hoy, se actualiza la situación mundial de las poblaciones de peces. Encontraron que, en promedio, las poblaciones de peces están por encima de los niveles objetivo. No todas las poblaciones están bien pero, en promedio, las cosas están mucho mejor que hace 2 décadas. ¡Qué bueno: una historia ambiental en la quelas cosas están mejor ahora que en el pasado! El artículo describe la situación mundial de las poblaciones de peces, pero también cuenta la historia de la sostenibilidad de pesquerías de los últimos 50 años.

Una breve historia de la pesca comercial y la ciencia pesquera

Una historia muy general de la industria pesquera dice así: antes de la década de 1950, la pesca comercial era una industria de nicho que suministraba una pequeña parte de la proteína mundial. Luego, a partir de la década de 1950, un esfuerzo global para aumentar la seguridad alimentaria llevó a los gobiernos a invertir fuertemente en la pesca(a menudo demasiado).En las décadas siguientes, se hizo evidente que muchas pesquerías estaban sobrecapitalizadas, es decir, habían demasiados barcos,  demasiados pescadores, o alguna combinación de ambos. En pocas palabras: la presión de la pesca era muy alta y, eventualmente, condujo a poblaciones de peces reducidas e insostenibles. En la década de 1990, el colapso de varias pesquerías prominentes y muchas noticias destacadas en la prensa y publicaciones científicas presionaron a los gobiernos para que  empezaran a tomar medidas para proteger sus poblaciones de peces. Estados Unidos en 1996 y la Unión Europea en 2002 comenzaron a ordenar que sus políticas pesqueras  se basaran en la ciencia pesquera. Observe los últimos 50 años de las poblaciones de peces:

Se puede ver un gran  aumento de la presión pesquera y una disminución de la abundancia hasta mediados de la década de 1990, luego una disminución de la presión pesquera y una recuperación de la abundancia hasta el presente.

Base de datos RAM: de Worm et al. 2009 a Hilborn et al. 2020

En 2009, se publicó el trabajo de Worm et al.. Fue el primer artículo que reunió y presentó datos de abundancia de peces a lo largo del tiempo a nivel mundial. Actualmente, es uno de los artículos sobre pesquerías más importantes y más citado de la historia. Eventualmente, los datos de ese artículo se convirtieron en la base de datos RAM Legacy Stock Assessment,  la que cualquiera puede acceder a información sobre evaluaciones específicas de poblaciones de todo el mundo. Cuando se publicó el artículo, mostró una tendencia general de estabilización en las 166 poblaciones de peces para las que reportaba datos. Sin embargo, fue criticado por incluir principalmente poblaciones de América del Norte, Europa y Oceanía, dando un panorama mundial solo con datos de unas pocas regiones. Hilborn et al. 2020 actualiza ese trabajo para 882 poblaciones, incluyendo un rango mundial más amplio. La década de datos que se agregó también muestra una tendencia más positiva y creciente: el 78% de las pesquerías consideradas con sobrepesca en el trabajo de Worm et al. 2009 mejoraron en Hilborn et al. 2020.

Evaluaciones de las poblaciones de peces

Todo comienza con las evaluaciones de las poblaciones. Las evaluaciones de poblaciones son el eje de la gestión de pesquerías. Primero, implican que los científicos pesqueros recojan y modelen diversos datos ambientales y de pesca para estimar la biomasa (también llamada “abundancia”) de una población, y que luego estimen cuántos peces pueden ser extraídos de forma sostenible. Las evaluaciones de poblaciones son la información que los gobiernos y los gestores necesitan para regular la presión pesquera a un nivel que conduzca al rendimiento máximo sostenible (RMS), que suele ser el objetivo de la gestión pesquera.

La sostenibilidad tiene dos pasos básicos:

  1. Los científicos realizan una evaluación de las poblaciones para recomendar cuántos peces deben ser extraídos.
  2. Los gestores y reguladores pesqueros siguen e implementan esa recomendación.

Parece simple, pero los últimos 70 años de pesca comercial han demostrado que no lo es. Las evaluaciones de poblaciones son costosas. Requieren capacidades científicas y financieras que muchos países no tienen. La razón obvia por la cual Worm et al. 2009 consideraba principalmente las poblaciones de América del Norte y Europa es porque esos países tenían recursos para evaluar sus pesquerías. Hilborn et al. 2020 se aseguran de reconocer el esfuerzo global por aumentar la capacidad de gestión pesquera en el mundo.

A continuación se muestra un gráfico de Kobe a lo largo del tiempo, una manera divertida de visualizar la historia completa de las evaluaciones de pesquerías. En el eje X se encuentra el cociente entre biomasa y biomasa en el RMS. En el eje Y se encuentra el cociente entre presión de pesca y la cantidad correcta de presión de pesca (presión de pesca al RMS). Las líneas representan los objetivos relativos de RMS, de manera que los stocks más cercanos a la intersección son los más cercanos al RMS teórico. Una población estaría por encima de los objetivos de biomasa y sería sometido a una pesca leve en el cuadrante inferior derecho (perfectamente sostenible); por debajo de los objetivos de biomasa y sometido a una pesca leve, en el cuadrante inferior izquierdo (en recuperación); por debajo de los objetivos de biomasa y sometido a una pesca fuerte, en el cuadrante superior izquierdo (muy mal);  o por encima de los objetivos de biomasa y sometido a una pesca fuerte, en el cuadrante superior derecho (pesquería en desarrollo y/o necesidades de gestión para componerla).Puede observar la concentración ovalada desplazarse a lo largo del tiempo, siguiendo la tendencia general de  pesca fuerte y poblaciones reducidas entre 1970 y 1990, y luego una lenta recuperación en el tiempo. También puede ver como las poblaciones se van agregando a los datos a medida que los países empiezan a realizar más evaluaciones de las poblaciones. Para obtener una explicación más detallada de los gráficos de Kobe y la terminología usada vea Introducción a los Alimentos Marinos Sostenibles, una guía  que busca explicar todos los aspectos de la ciencia pesquera de una manera sencilla de entender.

Stock assessment data on a Kobe plot over time
Data from RAM Legacy Database

¿Qué sucede con las poblaciones que no están evaluadas?

Es mucho más probable que las poblaciones de peces que no están evaluadas y monitoreadas sufran de sobrepesca, una gestión pobre y no sean sostenibles. Esto es así por la correlación entre la capacidad financiera y científica de un país y su capacidad para gestionar sus pesquerías de manera efectiva. La base de datos RAM ha mejorado mucho, pero aún tiene muy pocos datos de África y Asia, los dos continentes más pobres. Es muy probable que la sostenibilidad de pesca esté disminuyendo en esas regiones, aunque en varios sitios se estén llevando a cabo capacitaciones.

La gestión pesquera funciona

El principal aporte de Hilborn et al. 2020 es que la ciencia y la gestión pesquera funcionan. Si una pesquería es evaluada, se pueden tomar decisiones apropiadas sobre cómo gestionarla de manera sostenible. Esta es la hoja de ruta para las pesquerías en todo el mundo:

  1. Capacitar para evaluar una población
  2. Evaluar la población
  3. Usar la evaluación de la población para instruir la gestión pesquera

La evaluación de las poblaciones y una gestión fuerte conducen a sostenibilidad. En 1996, Estados Unidos volvió a autorizar la ley Magnuson-Stevens para exigir planes de recuperación y límites de captura que redujeran la presión pesquera y aumentaran la abundancia. Observe el gráfico de Kobe a lo largo del tiempo solo para las poblaciones de Estados Unidos:

Gif of US stocks on a Kobe plot over time
U.S. Stocks: Data from Ram Legacy Database

En 2002, la Política Pesquera Común de la Unión Europea fue actualizada de manera similar y tuvo resultados parecidos. En 1997, Japón introdujo capturas totales permitidas (TACs) basado en evaluaciones de poblaciones y vio cómo mejoraban sus pesquerías basadas en TACs. Más recientemente, otros países continuaron esa línea, notoriamente Chile en 2013.

Con una mayor y mejor gestión pesquera, el futuro de los alimentos marinos sostenibles va por buen camino.

Max Mossler

Max Mossler

Max studied environmental perception & policy in grad school. He thinks a lot about how other people think about the planet. He is the managing editor at Sustainable Fisheries UW.

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